Austin Osman Spare: visionário londrino

Escrito por Phil Baker e traduzido por Lua Valentia

Em 1907, o Art Journal disse a seus leitores: "Deve haver poucas pessoas em Londres interessadas em arte que não conheçam o nome Austin Osman Spare." Em poucos anos, eles teriam feito melhor se perguntassem se havia alguém por aí que soubesse seu nome, porque Austin Spare teve sua carreira ao contrário: ele começou como uma celebridade controversa do West End e passou para a obscuridade no sul Porão de Londres. Desde sua morte em 1956, ele foi simultaneamente esquecido e celebrado; uma figura cult secundária, colecionada por estrelas do rock (Jimmy Page do Led Zeppelin tem uma coleção Spare) que só recentemente se tornou um assunto de interesse mais amplo.


Nascido em Smithfield em 1886, filho de um policial, Spare era uma espécie de enfant terrible na cena artística eduardiana, onde foi saudado como o próximo Aubrey Beardsley. Ele experimentou o desenho automático alguns anos antes dos surrealistas, passou a trabalhar como ilustrador e artista de guerra e editou os periódicos Form and the Golden Hind. Nem todo mundo gostou de seu trabalho, e George Bernard Shaw teria dito "O remédio de Spare é forte demais para o homem comum". Muito forte ou não, as probabilidades já estavam contra ele pelas lesões ocultas da classe; sem educação e habilidades sociais para entrar no mundo da arte metropolitana, a carreira de Spare naufragou no início dos anos 1920 e ele voltou à vida da classe trabalhadora ao sul do rio, morando em um prédio residencial de Borough como - em suas próprias palavras - "suíno com suíno".


"Se você passar pela minha casa, venha", disse Spare a Clifford Bax, um amigo mais privilegiado de seus dias de editor, mas Bax refletiu com tristeza que ninguém jamais passaria por Borough a menos que tivesse a infelicidade de morar lá. Cada vez mais recluso, vivendo fora da realidade consensual, Spare passou os anos 20 viajando para o desenho automático e "psíquico", apenas para encontrar uma nova identidade imposta a ele nos anos 30 como o primeiro surrealista britânico ("PAI DO SURREALISMO - ELE É UM LONDRINO!" uma manchete de jornal de 1936). Isso não significava que ele estava saindo com Salvador Dalí e André Breton; em vez disso, ele estava tentando vender suas "Cartas de previsão de corridas de cavalos surrealistas" por meio de um pequeno anúncio no Exchange and Mart.


Nessa época, baseado em um estúdio acima do Elephant and Castle Woolworth's, Spare estava produzindo estilizações requintadas de estrelas de cinema como Jean Harlow e Mary Pickford, usando uma técnica de perspectiva alterada que ele chamou de "siderealismo", "satirizações" semelhantes a Pan de rostos masculinos e retratos em tons pastéis de cockneys locais, principalmente mulheres idosas. Uma das histórias de Spare mais estranhas do período envolve um pedido de Hitler para um retrato, aparentemente por meio de um membro da equipe da embaixada alemã; Spare recusou e por um breve período se tornou um herói nos jornais locais.


Bombardeado na guerra, ele acabou em um porão de Brixton - escuro, fedorento e pequeno demais para se afastar do trabalho em andamento para vê-lo corretamente - cuidando de uma horda de gatos vadios. A paisagem de Londres do pós-guerra era muito distinta, com gatos proliferando nas ruínas, plantas selvagens surgindo em locais bombardeados e pianistas tocando ao vivo em bares, onde Spare passava grande parte de seu tempo: o tema Harry Lime do filme O Terceiro Homem era popular, e um amigo lembrou-se dela como "quase a música com a assinatura de Spare". Ele nunca desistiu. Precisando sobreviver fora do sistema de galerias, logo após a guerra ele teve a ideia de fazer exposições nos pubs do sul de Londres.


É comum dizer que esta ou aquela figura viveu desde a era do cavalo e da carroça até os primeiros aviões a jato, convenientemente esquecendo que o mesmo é verdade para milhões de outras pessoas da mesma geração, mas Spare realmente habitou sua época de uma forma bastante distinta, vivendo desde o fim da era Beardsley, continuando com o culto eduardiano de Pã em suas imagens de sátiro, então abraçando o apogeu Babilônico de Hollywood e as mudanças sociais além; um de seus retratos de pub do pós-guerra se chama Docker with National Teeth - as dentaduras do NHS ainda eram uma novidade na época.


A arte de Spare tem uma difusão igualmente ampla; o que mais chama a atenção é a gama camaleônica de estilos, de retratos em pastel cuidadosamente acabados a figuras que emergem de caligrafias rabiscadas rapidamente, unificadas apenas pelo fato de que ele realmente sabia desenhar; foi o infortúnio de Spare viver um século em que o desenho não era muito valorizado e ele nunca chegou a um acordo com a arte moderna. O desenho antigo de Spare levou a comparações exageradas com Dürer, Michelangelo e Rembrandt, muitas vezes por pessoas de fora do mundo da arte que ficaram surpresas ao descobrir que a "arte real" ainda estava sendo feita. A dificuldade de se familiarizar com a arte de Spare em seus próprios termos levou a comparações igualmente selvagens apontando para o futuro: não apenas Spare foi creditado como o proto-surrealista da Grã-Bretanha nos anos 30, mas nos anos 60 o crítico Mario Amaya (um especialista em pop art, baleado e ferido ao lado de Andy Warhol quando Valerie Solanas tentou assassiná-lo) o viu como o primeiro artista pop da Grã-Bretanha.


Spare pode não ser o primeiro surrealista ou o primeiro artista pop, mas alguns de seus trabalhos são estranhamente, irredutivelmente originais. Suas tentativas de "visualizar a sensação" com figuras carnais e feias-insignificantes por volta de 1910 são diferentes de qualquer outra coisa na arte eduardiana, e seus auto-retratos "como" outros nos anos 20 e 30 - como Hitler, como Cristo e como uma mulher - aguardamos ansiosamente o trabalho de Cindy Sherman e do artista japonês Yasumasa Morimura, que se retratou como Presidente Mao, Hitler e uma donzela pré-Rapahalite. As fotos sexualmente explícitas de Spare como uma mulher não podiam ser exibidas legalmente em sua época, e eram discretamente propriedade de EM Forster.


Por mais notável que alguma arte de Spare possa ser, sua memória foi mantida viva por muitos anos mais por cultistas do que por amantes da arte. Ele foi influenciado pelas correntes sobrenaturais de sua juventude, incluindo teosofia e espiritualismo, e foi brevemente um associado de Aleister Crowley, a autodenominada Besta 666, antes de eles se desentenderem. A abordagem inovadora de Spare para a magia foi uma tentativa brilhantemente autodidata de manipular seu próprio inconsciente, dando a seus desejos o poder demoníaco de complexos e neuroses e nutrindo-os em entidades psíquicas, como a ideia antiquada de espíritos familiares. O sucesso disso em termos meramente mundanos pode ser julgado pelo fato de que um artigo de revista dos anos 40 poderia tratar Spare como uma história de interesse humano sobre um artista faminto; uma mulher na África do Sul postou para ele uma lata de abacaxi depois de ler para ela e, mais perto de casa, alguém em Streatham mandou-lhe salmão enlatado.


Foi esse mesmo artigo que chamou a atenção de Steffi e Kenneth Grant para Spare, e foi nos escritos do falecido Kenneth Grant, que morreu em janeiro, que Spare foi reinventado como um feiticeiro das trevas, seduzido e iniciado na infância por um bruxa idosa em Kennington. Grant preservou e ampliou a tendência de Spare à confabulação, dando-lhe o papel de protagonista em histórias influenciadas ainda mais pela leitura de Grant sobre escritores visionários e populares como Arthur Machen, HP Lovecaft e o criador de Fu Manchu Sax Rohmer. O Spare de Grant parece habitar uma Londres paralela; uma cidade com um alquimista em Islington, um misterioso culto chinês do controle dos sonhos em Stockwell e uma pequena loja com um complexo labiríntico de porão, suas grutas decoradas por Spare, onde num chalé mágicko realiza reuniões. Esta loja - então uma peleiro, agora uma livraria islâmica, perto de Baker Street - realmente existia, e parte do fascínio da versão de Grant da Londres de Spare é sua nebulosa sobreposição com a realidade.


Qualquer pessoa com idade suficiente para se lembrar de assistir ITV no início dos anos 1970, com Benny Hill e On the Buses, provavelmente viu uma foto de Spare sem saber: um rosto de sátiro sinistro apareceu na tela em um anúncio para o "Compre parte um, ganhe parte duas revistas "grátis, Man Myth and Magic (disponível todas as quintas-feiras em seu jornaleiro por quatro xelins) com a qual Grant estava envolvido. Ele também fez uma aparição duplamente misteriosa no vinil psicodélico do final dos anos 60 quando uma banda pouco conhecida chamada Bulldog Breed (não deve ser confundida com nenhuma banda posterior de mesmo nome) gravou uma faixa sobre ele.


Desde então, Spare foi adotado por romancistas gráficos e músicos experimentais, e parece que sua arte está finalmente ganhando maior reconhecimento fora do gueto ocultista. Uma exposição Spare no final do ano passado no Cuming Museum no sul de Londres foi tão popular - ajudada por uma peça no Culture Show da BBC - que a admissão cronometrada teve que ser introduzida, e há mais um documentário para o final deste ano. O sério reconhecimento que em grande parte lhe escapou na vida parece estar chegando finalmente. No mínimo, ele merece ser reconhecido como parte do que Peter Ackroyd descreveu como a "tradição visionária londrina". Nas palavras de um de seus obituários ("Gênio estranho e gentil morre" no Evening News), "Você provavelmente nunca ouviu falar de Austin Osman Spare. Mas o nome dele deveria ser famoso".

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